Апраксин двор — это квартал, ограниченный улицами Садовая и Ломоносова, набережной реки Фонтанки и Апраксиным переулком. Однако исторически территории Апраксина двора делится на Щукин (участок вдоль бывшего Чернышева переулка, а ныне улицы Ломоносова) и Апраксин дворы.

Купец Иван Щукин стаи владельцем своего участка, выкупив его в середине XVIII века у графа Чернышева. В 1744 году императрица Елизавета пожаловала Федору Апраксину огромную территорию между набережной Фонтанки и Садовой улицей, когда она еще была загородной зоной, и лес подступал к самому берегу Фонтанки.

Учитывая выгодное в торговом отношении местоположение этих усадеб, в 1766 году Комиссия о каменном строении составила проект о создании на этих территориях мучных торговых рядов.

Значение Щукина и Апраксина дворов в торговой жизни города постоянно росло. К концу XVIII века Щукин двор был уже застроен полностью, Апраксин двор — в основном по периметру. Внутренняя часть Апраксина двора обрела функцию толкучего рынка.

В 1833 году по указу Николая I появился проект соединения торговых рядов Апраксина и Щукина дворов в один обширный рынок. К началу 50-х гг. XIX в. на Щукином дворе насчитывалось 16 каменных корпусов, а на Апраксиным — восемь. Важнейшими торговыми рядами были Ягодный, Птичий, Курятный, Холщевый, Лоскутный. Кроме того, существовали 24 деревянные линии, где торговали тканями, галантерейными и кожевенными товарами, мебелью, обувью и хозяйственными товарами.

В 1862 году произошел крупнейший пожар в городе, который практически уничтожил квартал. Однако Апраксин и Щукин дворы довольно скоро отстроились вновь. Уже через год на пепелище Апраксина двора возвели два новых здания с лавками по Садовой улице, В 1875 году был утвержден новый генеральный план Апраксина двора, и последующее десятилетие является периодом активного строительства, в течение которого были возведены практически все корпуса Апраксина двора.

В возрождении территории принимали участие такие архитекторы, как А.Бертельс, А.Кракау, А.Климов, А.Фонтана и другие. Им удалось создать уникальный комплекс, представляющий собой глубоко продуманный ансамбль, который гармонирует с окружающей градостроительной структурой. Сочетание торговой, развлекательной и культурной функций в одном общественном комплексе стало характерным явлением как для городов Западной Европы, так и России.

Перед Первой мировой войной Апраксин двор стал крупнейшим в Европе по оптовому товарообороту. На его территории вкупе с Мариинским двором разместилось более 50 корпусов с 650 лавками, группировавшимися в рядах: Москательном, Посудном, Кафтанном, Холщевом, Птичьем, Большом и Малом Фруктовых, в Александровской линии и Мариинском пассаже.

Торговали тканями, мебелью, обувью, хозяйственными товарами, а также произведениями и предметами народных промыслов, поделками городских ремесленников и умельцев, антиквариатом. Кроме того, непременным атрибутом Двора были различные чайные, закусочные и трактиры.

Так продолжалось вплоть до революции. После революции перестает существовать «мир торговых оборотов» Апраксина двора. Многие корпуса остались бесхозными, в остальных разместились склады. Функциональная структура почти полностью была утрачена.

Наибольший урон объемно-пространственной композиции комплекса был нанесен в 60-е годы, когда на месте церкви и четырех торговых корпусов был возведен корпус Леиздата, а также застроена Большая линия напротив театра.